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未来感十足的HoloLens头显又赶晚集,微软丧失元宇宙大好先机

2022-10-27 13:39:00   来源:网络   阅读量:1229
未来感十足的HoloLens头显又赶晚集,微软丧失元宇宙大好先机

软件巨头微软已经开创了一种未来主义的HoloLens头显,这使其在元宇宙竞争中占据了先机。然而,七年后,该公司向增强现实领域的大力推进受到了技术限制和管理层不耐烦的阻碍。

图1:微软在2016年展示了HoloLens头显

HoloLens是一种像皇冠一样戴在头上的环形电脑,可以在附带的护目镜上显示数字信息,但并没有成为热销产品。微软搁置了计划中的新版本,无法满足其最大买家美国陆军的技术要求。

根据前微软员工提供的信息和LinkedIn的数据,过去两年有超过100名员工离开了HoloLens团队,其中包括其长期负责人。微软重组了1000多人的开发团队,在利润增长放缓的情况下,为了削减开支和人员规模,削减了预算。

失去占领市场的机会

“我们有机会拥有这个市场,”今年早些时候退休的HoloLens团队前总监蒂姆·奥斯本(Tim Osborne)说。“我们在很多方面都遥遥领先。”但他表示,微软在这方面没有投入足够的人力和资金。

多年来,微软一直在努力让HoloLens获得成功。根据现任和前任员工的说法,开发第一台显示器及其运行的软件比任何人预期的都要困难得多。他们中的一些人说微软的产品策略不清晰,不一致。

图2:全息透镜

微软表示,该公司仍有在HoloLens基础上继续发展的宏伟计划。微软媒体传播公司副总裁弗兰克·肖(Frank Shaw)在一份书面声明中表示,微软仍然“致力于混合现实和元宇宙的各个方面”,最新的HoloLens产品正在各行各业“帮助客户以新的方式合作和参与”。

总是早起晚赶。

微软在AR硬件上的困境,不禁让人想起该公司之前在硬件开发上遇到的问题。

几十年来,微软在便携式媒体播放器、平板电脑和智能手机领域一直处于领先地位,但最终却将这些巨大的新市场拱手让给了苹果和其他公司。与此同时,近年来,它在包括云计算和视频游戏在内的许多领域取得了相当大的成功。

周二,微软发布了新的季度收益报告。由于PC销量下滑侵蚀了Windows系统的需求,微软上个季度利润下滑,营收增速放缓。

微软要放弃?

AR可以在用户的现实世界视角上叠加3D图像或视觉指令等数字内容。一些科技行业人士认为,AR比虚拟现实有更大的市场机会,后者可以让用户完全沉浸在虚拟世界中,比如电子游戏。两者都是广义元宇宙的元素。

到目前为止,脸书的母公司Meta主要依靠VR技术专注于meta-universe,并销售配备VR技术的Quest耳机,以便用户可以访问其虚拟世界。

图3:Meta的Quest header更容易成功。

然而,Meta和其他主要技术公司正在向AR投资数十亿美元。苹果、谷歌和Meta都将在未来几年推出自己的AR头显。

本月早些时候,微软宣布将向Meta的Quest提供自己的软件产品。有业内人士认为,微软此举是在押注Meta将有更大机会为Metauniverse打造硬件。微软通信副总裁弗兰克·肖(Frank Shaw)表示,微软致力于混合现实和元宇宙的各个方面,包括第三方硬件。

全息透镜的下坡

2015年1月,微软首席执行官萨蒂亚·纳德拉(satya Nadella)在该公司的一次活动上发布了HoloLens,并称之为“下一个大事件”。通过HoloLens,用户将能够与虚拟狗进行互动,并在未来的设计项目中进行合作。在当年晚些时候的一个视频游戏展上,微软展示了HoloLens如何让玩家沉浸在一个混合的虚拟世界中。

然而,3000美元的售价对大多数消费者来说太贵了。而且,人们对这种头显的用途知之甚少。所以微软首先把重心转移到了卖给企业。

微软已经成立了几个小组来研究HoloLens的新用途,包括与美国宇航局合作,使用户能够查看火星表面。微软通过展示其潜在的应用场景,向潜在的企业和政府客户推广了这项技术。

随后,微软团队开始开发新版本的HoloLens 2,以拓宽视野,改善整体体验。这个开发团队在视频游戏部门创立,然后转到Windows操作系统部门,再转到云计算部门。前微软员工表示,微软高管开始对这种努力失去耐心。

难以满足军事要求

2018年,微软与美国陆军达成协议。这项协议的最终价值可能高达218.8亿美元。美国陆军选择微软为AR头盔开发集成视觉增强系统,以帮助士兵在战场上进行训练和互动。微软赢得了一份价值4.8亿美元的原型开发合同。

正因如此,微软必须在耳机中加入比以前更多的技术:摄像头、军用级传感器、收音机和夜视镜,同时还要防水防震。

图4:微软为美国陆军开发集成视觉增强系统。

早期测试揭示了一些问题。前微软员工表示,在战斗演习中,头显会断开与当地无线网络的连接,使内置的武器追踪器失效,导致士兵无法使用它进行训练。这些前雇员表示,这些设备很难跟踪士兵头部的运动,因此很难在显示器上投影数字对象。

一些前微软员工表示,他们的头很重,不舒服,屏幕会导致眼睛疲劳。有时,使用几个小时后,它们会变得过热。

2021年10月,美国陆军宣布将推迟近一年的头显测试。今年,五角大楼监察长发布了一份报告,称该合同“可能会在一种士兵可能不想使用的设备上浪费高达218.8亿美元的纳税人的钱”。今年8月,陆军解冻了部分早期支出,称其展现了光明的前景,但为了纠正缺点,将进一步推迟其更广泛的推出。

取消计划

去年年底,微软首席财务官艾米·胡德(Amy Hood)开始与公司高管开会,为可能的经济衰退做准备。据与会者称,微软决定投资增长领域,同时削减更多投机项目。因此,混合现实团队的预算被削减,消费者主导的计划被取消。

前微软员工表示,微软搁置了HoloLens 3的开发计划以及与三星的合作。根据IDC的数据,自上市以来,HoloLens的总销量约为30万台。相比之下,分析师估计Meta在2020年底推出的Quest 2 VR头戴设备已售出约1700万台。据此前媒体报道,微软已经取消了HoloLens 3的开发计划。

与此同时,微软首席执行官纳德拉开始对公司的整体元宇宙战略产生了更大的兴趣。据参加过会议的人说,他每两周与高管会面,讨论这个问题。

今年6月,微软宣布从一开始就领导HoloLens团队的亚历克斯·基普曼(Alex Kipman)将离职。多年来,微软一直在调查他在工作场所的行为,包括他的管理风格。

基普曼回应称,他的辞职是双方同意的,“主要是因为我们的业务和前瞻计划,与涉嫌调查我的行为或管理风格无关。”

AR部门被拆分。

随着他的离职,微软的AR部门被拆分为硬件和软件,这导致一些员工质疑HoloLens的未来和微软的硬件战略。

现在,HoloLens、军事项目和其他硬件计划都由微软首席产品官帕诺斯·帕奈(Panos Panay)负责监督。软件业务已经移交给负责微软office协作产品团队的高管杰夫·特珀(Jeff Teper)。

纳德拉在7月份的一次公司会议上说,“我们正在采取软件主导的方法来实现元宇宙”。

尚不清楚哪些硬件、技术和公司将主导元宇宙。微软HoloLens前员工Bar-Balser表示,微软在ar硬件早期迭代中遇到的困难表明,准行业先驱需要高度专注才能取得成功。

“微软的整个发展过程主要是让人们对它将如何改变世界感到兴奋,”他说。“他们真正应该关注的是如何让这款产品比智能手机更好。”

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